June is Pride Month in the U.S., and at Duolingo we're celebrating the LGBTQIA+ community on social media and here on our blog. Here's a behind-the-scenes look at how we included representation in the development of our new cast of characters!

Representation and diversity matter

Illustration of four Duolingo characters standing looking straight at the viewer. Bea is sitting on the floor, Eddy is standing carrying Junior on his shoulder, and Oscar is standing next to Eddy and Eddy's hand is awkardly placed on Oscar's head. Everyone is smily, but Oscar looks a little annoyed at Eddy's hand placement.

When we were developing our new cast of characters, we spent many months debating their names, strengths, faults, and life goals or lack thereof (ahem, Lin). But one thing we never questioned was the need for queer representation. There are two reasons for this.

First, Duolingo believes deeply in diversity and representation. This made it a no-brainer to include all types of characters of different ages, ethnic backgrounds, and sexual orientations.

The second reason is our learners. Something really unique about Duolingo is the extremely vast and diverse audience for our content: language learners of all ages, from all around the world. Yes, that’s a lot of people. And with such a broad base of learners, we have a responsibility to reflect and relate to the experiences of all kinds of people, LGBTQIA+ folks included.

Of course, characters are also much more compelling when they’re relatable, not only because of their dreams and their flaws but also who they love. So when we create Stories, which are written first in English and then adapted to other languages, we aim to make our content entertaining and relatable for learners worldwide. This is a fun and oftentimes difficult challenge. We’re proud to have our characters, especially our LGBTQ characters, help us do that.

Meet our queer characters

Illustration of the three LGBTQIA Duolingo characters, Lin, Oscar, and Bea. They are in a meadow fillied with flowers, bees, rainbows and the sky is blue. Bea is lying in the grass smiling at a bee and looking whimsical. Lin is sitting cross-legged nearby and Oscar seems to be standing on a hill nearby.

We have three established queer characters: Lin, Bea, and Oscar. Lin dates women, Bea dates both men and women, and Oscar’s into men (although he’s as discerning with men as he is with his cheeses and pretty much everything else).

illustration of Duolingo character Lin, standing and looking straight at the viewer, with a slight smile, and her hands casually in the pockets of her cardigan
Never having been on time, Lin’s never held down a full time job. That’s fine with her because she’s been crashing at her grandmother’s apartment for a few years now, and she’d be happy to stay forever. It allows her the freedom to watch true crime series until 3AM and cruise on her motorcycle when she wakes up at 3PM. She dates sometimes, but only when it happens to fit into her busy schedule.
illustration of Duolingo character Bea, running alongside Duo the owl, both are grinning and pointing at the viewer with both fingers (wings)
On the other hand, Lin’s best friend, Bea, pencils down everything in her planner -- dates (check out the story, “Bea’s Date”!), detailed vacation plans (down to the hour), and even alone time. Adventurous and capable, she’s always trying new things, which serves her well as a travel blogger and aspiring writer. The epitome of lawful good, she’s driven by what’s right and loves to “help,” even if you might not think you need it. Is she a control freak? No -- Bea’s just always right.
illustration of the Duolingo character Oscar, who is standing with a bottle of wine in one hand and is swirling a glass of wine in the other. He is studying the swirling glass carefully.
Oscar is a high school art teacher. He may not have imagined teaching as his calling, but he takes his charge of shaping young artists seriously. He spends his free time painting in his studio and dreaming of the day he and his work will be rightfully recognized. Until then, he languishes as the only person in town who knows the difference between an americano and a long black.

Normalizing queerness in Duolingo Stories

Illustration of a woman down on one knee proposing to a woman standing. They are holding each other's hand and the one on her knee is holding up a diamond ring to her girlfried. Hearts are floating above the ring and the couple.

Since the beginning, our Stories have included everyday depictions of LGBTQ life, even before we created Lin, Bea, and Oscar. From “The Honeymoon” to “The Song,” it’s been important for us to show queer people living their lives in an unsensationalized and normal way.

Allowing an LGBTQ character to exist without specifically drawing attention to that identity -- this is something we believe should be a best practice in storytelling. In order to normalize something, you simply present it as normal, which means you don’t draw attention to it when depicting it.

Screenshot of a dialog in Duolingo Stories between a taxi driver and a woman who just entered the cab. The woman says, "I have a ticke to California. Well...two tickets." The taxi driver says, "California is very nice!" The woman says, "It's my honeymoon..." The taxi driver says, "Where is your husband?" The woman says, "I don't have a husband. I have a very difficult wife!" Screenshot of a dialog from later in the same Duolingo Story. The dialog is between the woman from the cab and a woman standing at the airport. The woman from the cab says, "Amanda?" The woman at the airport says, "Beth! I'm very sorry! I love you." The woman from the cab says, "I love you too." The woman at the airport says, "I want to go to California with you!" The taxi driver says, "Have a nice honeymoon!"

That’s why there’s very little focus on these characters’ queerness. They simply happen to not be heterosexual; it doesn’t define them, and there’s not much discussion around their sexual orientation. It’s just a single part of their identity and their story.

It's important to us that our content be as diverse as our employees and our learners. To see our queer characters in action, read more about them in Duolingo Stories. And look out for inclusive representation across all our lessons and features!

Español: La representación LGBTQ en los Cuentos y personajes de Duolingo

Junio es el mes del orgullo LGBTQ en varias partes del mundo y es por ello que en Duolingo queremos celebrar con la comunidad en nuestras redes sociales y aquí, en nuestro blog. En esta publicación compartiremos las formas en las que incluimos la representación del colectivo LGBTQ+ en el desarrollo de nuestro nuevo grupo de personajes. ¡Demos un vistazo!

La importancia de la representación y la diversidad

Ilustración de Bea, Eddy, Junior y Oscar, personajes de Duolingo

Al desarrollar nuestro nuevo elenco de personajes, debatimos durante varios meses cuáles serían sus nombres, sus fortalezas, sus puntos débiles, sus metas (o su falta de metas, ¿verdad, Lin?). Sin embargo, una cosa fue siempre segura: debía existir una representación del colectivo LGBTQ. Esto se debe a dos motivos.

En primer lugar, en Duolingo creemos fuertemente en la diversidad y la representación. Por eso, nos pareció evidente que había que incluir personajes de diferentes edades, grupos étnicos y orientaciones sexuales.

En segundo lugar, se trató de nuestros usuarios. Duolingo tiene algo único, que es la audiencia extremadamente vasta y diversa para su contenido: personas de todas partes del mundo y de todas las edades que aprenden idiomas. Sí, son muchas personas. Con una base de usuarios tan extensa, tenemos la responsabilidad de reflejar y referir a las experiencias de todo tipo de personas, incluida la comunidad LGBTQ.

Por supuesto, los personajes son mucho más atractivos cuando uno puede identificarse con ellos, no solo por sus sueños o sus puntos débiles, sino también por a quién aman. Así que al crear Cuentos, los cuales escribimos primero en inglés y luego adaptamos a otros idiomas, buscamos que nuestro contenido sea entretenido y que además usuarios en todas partes del mundo puedan identificarse con él. Esto es divertido, incluso cuando a veces se vuelve un desafío difícil. Nos enorgullece que nuestros personajes, en especial nuestros personajes LGBTQ, nos ayuden a hacerlo posible.

Conoce a nuestros personajes queer

Ilustración de tres personakes LGBTQI+ de Duolingo: Lin, Oscar y Bea. Los tres están en una pradera llena de flores, abejas y arcoiris, con un cielo azul.

Tenemos tres personajes queer: Lin, Bea y Óscar. Lin sale con mujeres, Bea sale tanto con hombres como con mujeres y a Óscar le gustan los hombres (aunque es tan quisquilloso con los hombres, al igual que con los quesos y con cualquier otra cosa).

ilustración de Lin
Como nunca llega a tiempo a ninguna parte, Lin nunca dura mucho en los trabajos de tiempo completo. A ella no le importa, porque ha estado viviendo en el apartamento de su abuela desde hace años y estaría más que feliz de quedarse ahí para siempre. Esto le permite quedarse viendo documentales policiales hasta las 3 a. m. y salir a pasear en su motocicleta cuando se levanta a las 3 p. M. A veces sale en citas, pero solo cuando puede hacerse un lugar en su apretada agenda.
ilustración de Bea
La mejor amiga de Lin, Bea, es alguien completamente diferente. Bea escribe todo en su anotador: sus citas (¿ya leíste el cuento “La cita de Bea”?), sus detallados planes de vacaciones (¡indica hasta los minutos!) e incluso su tiempo libre. Aventurera y hábil, siempre está probando cosas nuevas, lo que encaja perfecto con su personalidad, con su rol como escritora en un blog de turismo y con sus deseos de convertirse en escritora profesional. Es la personificación de la bondad: hace siempre lo que cree correcto y le encanta ayudar, incluso a quienes no creen que necesiten ayuda. ¿Que si es dominante? No, solo tiene la razón siempre.
ilustración de Oscar
Óscar es un profesor de arte de la escuela secundaria. Quizás no imaginó que la docencia era su vocación, pero se toma muy en serio la formación de los jóvenes artistas. Dedica su tiempo libre a pintar en el estudio y soñar con el día en el que sus obras sean debidamente reconocidas. Hasta entonces, se jacta de ser la única persona en su ciudad que conoce la diferencia entre los diferentes tipos de café espresso.

La normalización de lo queer en los Cuentos de Duolingo

Ilustración de una mujer proponiéndole matrimonio a otra mujer, de rodillas y con un anillo de diamantes en la mano. ALrededor de la pareja, flotan varios corazones.

Desde su aparición, nuestros Cuentos incluyeron representaciones del día a día de la vida LGBTQ, incluso antes de la creación de Lin, Bea y Óscar. Como puede verse en “La luna de miel” y en “La canción”, es muy importante que mostremos a personas queer viviendo vidas normales y sin exageraciones.

Introducimos un personaje LGBTQ sin hacer un énfasis especial en ese aspecto de su personalidad. Creemos que esa es la mejor forma de contar un cuento. Para poder normalizar algo, simplemente se presenta como algo normal, lo que significa que no lo pones en el centro de la atención al representarlo.

Captura de pantalla de un diálogo de Cuentos en inglés entre un taxista y una mujer. Captura de pantalla de un diálogo de Cuentos en inglés de la misma historia con dos mujeres dialogando en un aeropuerto

Es por eso que no nos enfocamos tanto en lo queer de cada uno de estos personajes. Simplemente no son heterosexuales. No es algo que los defina por completo, así también como no hay largas discusiones sobre su orientación sexual. Es simplemente parte de su identidad y su historia.

Es muy importante para nosotros que nuestro contenido sea tan diverso como nuestros empleados y nuestros usuarios. Para ver a nuestros personajes queer en acción, encuéntralos en los Cuentos de Duolingo... ¡y presta atención a la representación LGBTQ en nuestras lecciones y funcionalidades!