You probably can’t imagine a lesson without Duolingo’s cast of characters, but they’re pretty new to the Duolingo universe! In a short time, though, they’ve become more than just characters–they’re friends and cheerleaders for learners around the world. But they didn’t just come out of nowhere!

Enter: Emily Chiu. Emily is a Creative Producer at Duolingo and has worked here for just over three years. She works with a lot of different content in the app, including Stories, and is one of the people who helped develop our World Characters! We asked Emily to talk a little bit more about the origin stories behind our favorite Duolingo women: Lily, Zari, Bea, Lin, and Lucy.

Duolingo's female-identifying characters taking a selfie together on Zari's phone.  Left to right is Zari, Bea, Lily, Lucy, and Lin.

How did you go about naming these characters?

This was actually a lot more challenging than you might imagine. We wanted to keep the names pretty similar across languages for consistency. For example, if you’re posting about a character on social media (“I’m such a Bea!”) you wouldn’t want it to be Bea in one language and Beth in another; it would be hard to create the connection that it’s the same character.

Because of that, we had to do a lot of cross-referencing to make sure the names didn’t have weird meanings in any language while keeping them fairly close to the names we’d chosen in English.

Of course, we also wanted to make sure the names fit each character’s personality and were relatively easy to pronounce for all of our learners! There were a few other special considerations, like Lin and Lucy sharing an “L” name—we wanted to signify to learners that they were closely connected.

Which woman do you most enjoy writing for/building narrative for?

I love working on Bea. She is honestly an easy character to write for because she wants things and she’s very ambitious. Any protagonist that wants things is easy to write for, because they experience a lot of struggles and they’re always putting themselves out there.

What was the process for developing the group dynamic, from distinct personalities to varying ages?

It was really important for us to have different ages, ethnicities, and personalities so that learners all over the world could relate to at least one character. In terms of group dynamics, there’s a lot of natural drama generated from opposites attracting. You may notice a lot of our character pairings are like that! Zari is super outgoing, while her best friend Lily is super introverted; Lin is really laid-back, but Bea is quite neurotic. These make for fun storytelling opportunities!

In American culture, depictions of nuclear families are more prominent. But in other cultures, grandparents play a large role in raising children–especially in Asian cultures, I know a lot of people who were raised by grandparents. I thought it was an important idea to depict in our world. Plus, there’s the language element: learners need opportunities to study family and relationship vocabulary!

You mentioned diversity–how did you think about representation when creating these women, while also writing against stereotypes?

We thought a lot about how to subvert stereotypes, but the most important thing was keeping the characters real. To do that, we pulled in a lot of inspiration from our own lives – friends, sisters, moms – who reminded us of our characters. If you know even one person who shares Lily’s self-protective sarcasm, then I hope she feels real to you. (Personally, I was a total Lily in high school – her apathy and reticence – mixed with Zari’s need to be a straight-A student.) The more specific you can be about the traits that make us who we are, the more realistic and meaningful the representation will be.

Are any of the characters inspired by a woman in your life?

The dynamic between Lin and Bea is somewhat inspired by me and my childhood best friend. Growing up, I was very type-A, like Zari, and my best friend was very much a Lin. I put a lot of effort into everything while she winged it. And somehow it would always work out better for her… which was endlessly frustrating to me! But yes, my BFF was definitely a little bit of a Lin. Funnily enough, as we grew up, we both started gravitating towards the middle of the Bea-Lin spectrum.

Can you give us a fun fact about each of the characters? Starting with…

Lin: She loves sandwiches.

Bea: She has never enjoyed a massage.

Lily: She only listens to bands you’ve never heard of.

Zari: She’s probably in 10 clubs at school and president of 8 of them.

Lucy: Lucy… has a mysterious past.

Can you say more about that? I’m sworn to secrecy.

Español: Cómo les dimos vida a Zari, Lin, Lucy, Bea y Lily

Seguramente te cuesta imaginar una lección sin los personajes del mundo de Duolingo, ¡pero de hecho son bastante nuevos! En un período corto de tiempo, se convirtieron en mucho más que personajes: son amigos y porristas para usuarios en todo el mundo. ¡Esto no es algo que ocurrió de la nada!

Te presentamos a Emily Chiu. Emily es una productora creativa que ha estado trabajando en Duolingo desde hace más de 3 años. Ella trabaja con distintos tipos de contenido en la aplicación, como los Cuentos, y es una de las personas que ayudó a desarrollar los personajes del Mundo de Duolingo. Le pedimos a Emily que nos contara un poco sobre el origen de las mujeres de este maravilloso mundo: Lily, Zari, Bea, Lin y Lucy.

Los personajes femeninos de Duolingo tomándose una selfie

¿Cómo decidieron los nombres de estos personajes?

Esto fue mucho más desafiante de lo que podrías imaginar. Queríamos que los nombres de los personajes fueran similares en cada idioma para que hubiera consistencia. Por ejemplo, si escribes sobre un personaje en redes sociales (“¡Soy igual a Bea!”), no sería bueno que fuera Bea en un idioma y Beth en otro: hacer la conexión de que se trata del mismo personaje sería difícil.

A causa de eso, tuvimos que tomar varios puntos de referencia para asegurarnos de que los nombres no tuvieran significados extraños en ningún idioma, al mismo tiempo que intentamos que fueran relativamente similares a los nombres que elegimos en inglés.

Por supuesto, también queríamos asegurarnos de que los nombres encajaran con las personalidades de cada personaje y que fueran fáciles de pronunciar para nuestros usuarios. También hubo otras pequeñas consideraciones, como que Lin y Lucy tuvieran nombres que empiecen con “L”: queríamos indicar a los usuarios que había una conexión cercana entre ellas.

¿Sobre cuál de estas mujeres te gusta más escribir y construir narrativa?

Me encanta trabajar en Bea. En verdad es un personaje fácil de escribir porque quiere cosas y tiene una gran ambición. Cualquier protagonista que quiere algo es fácil de escribir porque experimentan muchas dificultades y siempre están exponiéndose.

¿Cómo fue el proceso de desarrollo de la mecánica del grupo, entre las distintas personalidades y las diferentes edades?

Para nosotros es muy importante tener un grupo con diversas edades, etnias y personalidades para que los usuarios en todo el mundo puedan relacionarse con al menos un personaje. En términos de mecánicas de grupo, hay un drama natural entre los opuestos que se atraen. ¡Quizás hayas notado que muchas de las relaciones de nuestros personajes son así! Zari es superextrovertida mientras que su mejor amiga Lily es introvertida, Lin es superrelajada mientras que Lin no para de moverse. ¡Eso abre una gran cantidad de oportunidades para la narrativa!

Lin y Lucy son uno de los pares de personajes que son familiares. ¿Por qué fue relevante representar esa relación entre abuela y nieta?

En la cultura estadounidense, la representación de las familias nucleares es la más importante. En otras culturas, sin embargo, los abuelos y abuelas juegan un papel esencial en la crianza de niños y niñas (especialmente en las culturas asiáticas. Conozco muchas personas que fueron criadas por sus abuelos). Me pareció una idea relevante de representar en nuestro mundo. Además, hay un elemento asociado a los idiomas: ¡los usuarios necesitan oportunidades para aprender vocabulario sobre familia y relaciones!

Mencionaste la diversidad. ¿Cómo piensas en la representación al crear estas mujeres, al mismo tiempo que escribes en contra de los estereotipos?

Pensamos mucho en cómo subvertir los estereotipos, pero lo más importante fue que nuestros personajes se sintieran reales. Para lograrlo, tomamos a muchas personas de nuestras vidas (amigas, hermanas, madres) que nos recordaban a los personajes como fuente de inspiración. Si conoces a por lo menos una persona que comparta el sarcasmo autoprotector de Lily, seguramente sientas que es real (personalmente, yo era toda una Lily en la escuela secundaria, con su apatía y reticencia, mezclada con la necesidad de Zari de obtener las mejores calificaciones). Cuanto más puedas especificar sobre las características que te hacen quien eres, más realista y significativa será la representación.

¿Alguno de los personajes está inspirado en alguna mujer en tu vida?

La dinámica entre Lin y Bea está un poco inspirada en mi mejor amiga de la infancia y yo. Al crecer, era una persona de tipo A (competitiva, ambiciosa y que habla rápido) y mi mejor amiga era muy parecida a Lin. Me esforzaba en todo lo que hacía y ella tan solo cumplía. De alguna manera, las cosas siempre le resultaban mejor a ella… ¡lo cual me resultaba muy frustrante! Pero sí, mi mejor amiga era un poco como Lin. Lo gracioso es que, a medida que fuimos creciendo, las dos empezamos a acercarnos a un punto medio de la escala Bea-Lin.

¿Podrías darnos algunos datos curiosos de estos personajes?

Lin: le encantan los sandwiches.

Bea: nunca ha disfrutado un masaje.

Lily: solo escucha bandas de las cuales jamás has oído.

Zari: probablemente esté en 10 clubes en su escuela y sea presidenta de 8 de ellos.

Lucy: Lucy… tiene un pasado misterioso.

Podrías hablar más sobre eso? Firme una cláusula de confidencialidad.