At Duolingo, we're serious about learning, but that doesn't mean we can't have fun while we're at it! You've probably seen us get pretty silly on social media and especially on April Fools' Day, and maybe you've encountered our quirky sense of humor in your own lessons, too. In 2020, some of our goofiest sentences suddenly took on new meaning in the context of a global pandemic, and in December 2020, Duolingo learners nominated their favorite sentences to be in the running for the Most 2020 Phrase. It was no surprise that many of the contenders were some of these oddballs:

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In the end, the winner was clear: I am eating bread and crying on the floor was voted by learners as the Most 2020 Phrase on Duolingo, and to celebrate we created a limited-edition tote bag in the perfect size for carrying loaves and tissues.

But what's really going on with these quirky sentences? Why do they show up in language lessons at all? Is there any actual learning value in having them in there? The answer is yes! In this post, we'll tell you how those sentences can actually help your learning and how they get into Duolingo courses.

Lighthearted learning

At Duolingo, we know that the best learning happens when you're engaged and excited about what you're studying. After all, there are a lot of demands on your attention! (We see you, memes.) That's why we want our courses to include all different kinds of language: the expressions and phrases that you'll memorize (mucho gusto, qué tal) as well as useful patterns that you'll see all over the language (like verb endings). Finding silly and surprising sentences in a lesson keeps you on your toes and engaged in your learning.

Quirky sentences also have a hidden superpower: they are memorable! They work as a grammatical “anchor,” helping you remember key examples of essential grammar concepts. Right there, hidden in plain sight in sentences about horses, apples, and mothers-in-law, are verb conjugations, word order rules, and vocabulary that can be swapped in and out to make even more sentences than just the silly one you see. Learning from these sentences helps you remember the grammar for next time you need it, even if you're laughing (or rolling your eyes) through the lesson.

Our goal is to get you communicating and expressing your own ideas in the language you're learning, and quirky sentences are one tool to get you there. We don't expect you'll actually need to use these exact phrases out in the world, but communication is about learning rules and flexibility. If you see a quirky sentence that grabs your attention—maybe Tu habites avec un cheval ? ("You live with a horse?")—you're actually learning how to ask a direct question, whether "horse" is masculine or feminine, and what verb ending goes with "you." And if you decide to travel to France and make a new friend, you might not ask them if they live with a horse but you will be able to ask them “Do you live with your parents?” or “Do you live with a friend?” So it's ok to embrace the hilarity and keep saying those sentences to yourself!

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How silly sentences are born

From the very beginning, Duolingo has embraced silly, unexpected, and sometimes downright sassy sentences in all our courses, like “The nineties called and wanted its shirt back” from our Swedish course. But how do these sentences fit into the bigger picture of course creation?

When we write lessons for Duolingo, we always start by thinking about what you'll want to be able to do with the language (a "learning objective"). Our first goal is to create a learning experience that will allow you to practice the kinds of conversation that you'll have in everyday life. Next we plan out the words and grammar that will get you communicating, and then we start having a little fun. Our teams of talented writers and language teaching experts write hundreds of sentences, following a slew of constraints that you can read more about here.

As our writers and language experts develop lessons, they work on balancing really useful phrases that you can use immediately, like ¿Cómo se llama tu hijo? "What is your son's name?" with the quirky and fun sentences that stick in your memory. We want our content to be as full of personality as we are! Our writers' first priority is always the lesson's learning objective, but after that, they are encouraged to develop humorous, interesting content, with some quirk mixed in.

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Both set phrases and less predictable sentences are important for language learning and for preparing you to encounter the kinds of surprises, humor, and, yes, grammar that you'll come across in movies, music, comedy, and online forums. They help you learn and remember key vocabulary and grammar, and they give you the practice you need to communicate in everyday life. And, of course, enjoying your learning journey is good for motivation, too!

So as you study on Duolingo, be on the lookout for some delightfully quirky sentences. Maybe you'll even unearth one of our latest gems:

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Language learning is hard, so we made it fun!

Flexibility is an important part of language learning, and that's why our Duolingo courses balance the most common phrases with silly sentences that get you learning and remembering the building blocks you need to communicate. Our quirky sentences stick in your memory, getting you to notice and remember important grammar patterns while encouraging you to enjoy your learning.

So next time you’ve got a sentence like ¡Pedro, baila con tu novia! "Pedro, dance with your girlfriend!" stuck in your head, remember to laugh, and also remember that sentence! It will pay off in your language learning (and maybe also in life 😉).

Español: Cómo las oraciones absurdas te ayudan a aprender

En Duolingo nos tomamos muy en serio el aprendizaje... ¡pero eso no significa que no podamos divertirnos mientras lo hacemos! Probablemente hayas visto que solemos bromear en redes sociales, especialmente durante el día de los inocentes y tal vez te encontraste con nuestro peculiar sentido del humor en nuestras lecciones. En el 2020, en el contexto de una pandemia, algunas de nuestras oraciones más alocadas de repente adquirieron un nuevo significado, y en diciembre de ese mismo año, los usuarios nominaron sus oraciones favoritas como la frase más 2020 de Duolingo. No fue una sorpresa que entre las oraciones competidoras aparecieran cosas como esta:

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Hoy voy a mirar a lo lejos y también llorar. El martes es parecido al lunes.

Al final hubo un claro ganador: I am eating bread and crying on the floor (“Estoy comiendo pan y llorando en el suelo”) fue votada por los usuarios como la frase más 2020 de Duolingo y para celebrarlo, creamos una bolsa de lienzo en edición limitada del tamaño perfecto para llevar tus bolsas de pan y tus pañuelos.

Estoy comiendo pan y llorando en el suelo.

Pero ¿qué es lo que pasa con estas oraciones absurdas? ¿Por qué aparece en las lecciones para aprender un idioma? ¿Realmente se aprende algo con ellas? ¡La respuesta es sí! En esta publicación, te contaremos cómo estas oraciones pueden ayudarte a aprender y cómo llegaron a los cursos de Duolingo.

Un aprendizaje alegre

En Duolingo, sabemos que el mejor aprendizaje es el que ocurre cuando estás emocionado e involucrado con el tema que estás aprendiendo. Después de todo, hay muchas cosas que exigen tu atención a lo largo del día (los estamos viendo, memes). Por eso quisimos que nuestros cursos incluyeran todo tipo de estructuras del idioma: las expresiones y frases que debes memorizar (nice to meet you, how are you) y también patrones útiles que aparecen por todo el idioma (como las terminaciones de los verbos). Encontrarte con oraciones absurdas hará que te involucres con tu aprendizaje porque te tomarán por sorpresa y harán que mantengas la atención.

Las oraciones absurdas también tienen un superpoder escondido: ¡son memorables! Funcionan como un “ancla” gramatical, ya que te ayudan a recordar ejemplos clave de conceptos gramaticales esenciales. Justo aquí, a plena vista entre las oraciones sobre caballos, manzanas y suegras, aparecen la conjugación verbal, las reglas del orden de las palabras y el vocabulario que puede ser intercambiado para crear más oraciones que aquellas que ves en las lecciones. Aprender con estas oraciones te ayudará a recordar la gramática la próxima vez que lo necesites, aunque te rías (o gires los ojos) durante las lecciones.

Nuestra meta es que logres comunicar y expresar tus propias ideas en el idioma que estás aprendiendo y las oraciones absurdas son una herramienta que te permitirá alcanzarla. No esperamos que uses estas frases en la vida real, pero para comunicarte debes aprender las reglas y su flexibilidad. Si ves una oración que llama tu atención, como por ejemplo Tu habites avec un cheval ? (“¿Tú vives con un caballo?”), lo que estás aprendiendo en realidad es cómo hacer una pregunta de forma directa y qué terminación verbal corresponde a “tú”. Y si decides viajar a Francia y conoces a un nuevo amigo, quizás no le preguntes si vive con un caballo, pero serías capaz de preguntarle “¿Vives con tus padres?” o “¿Vives con un amigo?”. ¡Por eso es una gran idea adoptar este tipo de humor y repetirte las oraciones a ti mismo!

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Cómo surgen las oraciones absurdas

Desde sus comienzos, Duolingo adoptó oraciones absurdas, inesperadas y a veces hasta pícaras en cada uno de sus cursos, como por ejemplo “Llamaron los años noventa y quieren esa camiseta de vuelta” en nuestro curso de sueco.

Cuando escribimos lecciones para Duolingo, comenzamos por pensar en qué es lo que quieres ser capaz de hacer con el idioma (un “objetivo de aprendizaje”). Nuestro primer objetivo es crear una experiencia de aprendizaje que te permita practicar tipos de conversación que tendrías en tu día a día. Luego, seleccionamos las palabras y gramática que lograrán que puedas comunicarte, y entonces nos divertimos un poco. Nuestro equipo de escritores talentosos y expertos en la educación de idiomas escriben cientos de oraciones a partir de un conjunto de limitaciones sobre las que puedes leer más aquí.

A medida que nuestros escritores y nuestros expertos del aprendizaje desarrollan las lecciones, trabajan en un balance entre frases que puedes usar de inmediato, como What’s your son’s name? “¿Cómo se llama tu hijo?” con oraciones absurdas y divertidas que se adhieren con facilidad a tu memoria. ¡Queremos que nuestro contenido tenga tanta personalidad como nosotros! La prioridad de nuestros escritores siempre es el objetivo de aprendizaje de la lección, pero una vez que lo alcanzaron, se les alienta a crear contenido gracioso e interesante, con algo de contenido absurdo.

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Tanto las frases determinadas como las oraciones menos predecibles son importantes para el aprendizaje de un idioma y para prepararte para que el humor y la gramática de películas, canciones, comedias y foros en línea no te tomen por sorpresa. Además, te ayudan a aprender y recordar tanto vocabulario como gramática importante, y te dan la práctica que necesitas para comunicarte en la vida cotidiana. Y por supuesto, disfrutar del aprendizaje también es excelente motivación.

Así que, mientras aprendes en Duolingo, presta atención a algunas de estas geniales oraciones absurdas. Quizás te encuentres con alguna de nuestras joyas más recientes:

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Aprender idiomas es difícil, pero lo hicimos divertido

La flexibilidad es una parte importante del aprendizaje de idiomas. Por eso es que nuestros cursos en Duolingo crean un equilibrio entre las frases más comunes y las oraciones absurdas que permiten que aprendas y recuerdes los bloques que necesitas para construir tus enunciados al comunicarte. Nuestras oraciones alocadas se adhieren con facilidad a tu memoria, lo que logra que prestes atención y recuerdes patrones gramaticales importantes al mismo tiempo que te motivan a disfrutar el aprendizaje.

Así que la próxima vez que tengas una oración como Pedro, dance with your girlfriend! “¡Pedro, baila con tu novia!” pegada en la cabeza, está bien si te ríes, ¡pero recuérdala bien! Te dará buenos resultados en tu aprendizaje del idioma (y quizás también en tu vida 😉).